Le changement climatique augmente de manière inquiétante la présence de mercure dans les poissons (et nous le savons grâce à Michael Phelps)

Manger du poisson est non seulement sûr, mais aussi sain, mais le sera-t-il toujours? Telle est la question posée par un groupe de chercheurs de l'Université Harvard, qui ont étudié comment la surpêche et surtout le réchauffement climatique provoquent une augmentation des niveaux de mercure présents dans les poissons.

La présence de mercure dans les poissons, sous forme de méthylmercure, n'est pas une préoccupation récente. Comme l'explique l'Agence espagnole pour la consommation, la sécurité alimentaire et la nutrition, les effets toxiques du mercure sont connus depuis l'Antiquité, bien que ce ne soit qu'en 1968, en raison de la contamination de la baie de Minamata (Japon) par un déversement de mercure provenant de une industrie chimique, lorsque sa toxicité était liée à la consommation de poisson contaminé.

Le méthylmercure affecte le système nerveux central en développement, c'est pourquoi le fœtus et les jeunes enfants sont les plus sensibles à ce métal. Depuis 1977, des limites maximales pour le mercure dans les produits de la pêche ont été établies au niveau national. Et l'Autorité européenne de sécurité des aliments elle-même recommande de limiter la consommation des espèces à forte teneur en méthylmercure - qui sont, en règle générale, les plus gros poissons prédateurs: thon, espadon, brochet, morue ... -, en particulier les femmes enceintes et les enfants.

Les résultats révèlent une augmentation jusqu'à 23% des niveaux de métal dans les espèces étudiées

Mais ces recommandations pourraient devenir plus dures le plus tôt possible. Selon la nouvelle étude, le réchauffement des océans entraîne une augmentation du méthylmercure chez de nombreuses espèces largement consommées, notamment la morue, le thon rouge de l'Atlantique et l'espadon.

L'enquête, qui vient d'être publiée dans la revue La nature, analyse plus de 30 ans de données sur les concentrations de mercure dans l'écosystème du golfe du Maine, dans le nord-ouest de l'océan Atlantique. Les résultats révèlent une augmentation allant jusqu'à 23% des niveaux de métal dans les espèces étudiées - morue et aiguillat commun - entre les années 1970 et 2000. Mais le pire reste à venir.

Le thon est l'un des poissons qui accumule le plus de mercure.

Il n'est pas facile de calculer l'accumulation de mercure

Les chercheurs ont développé un nouveau modèle qui simule la façon dont les facteurs environnementaux, y compris la hausse des températures de la mer et la surpêche, affectent les niveaux de méthylmercure dans les poissons. Et sa conclusion n'est pas prometteuse. Bien que la réglementation des émissions de mercure ait réussi à abaisser les niveaux de méthylmercure, les températures élevées font à nouveau augmenter ces niveaux. Le changement climatique jouera un rôle important dans les niveaux de méthylmercure de la vie marine à l'avenir, bien qu'il affectera chaque espèce différemment.

Les organismes situés en haut de la chaîne alimentaire ont des niveaux de mercure plus élevés que ceux en bas

«Être capable de prédire l'avenir des niveaux de mercure dans les poissons est le Saint Graal de la recherche sur le mercure», explique Amina Schartup, première auteur de l'article, dans la note de présentation. "Il a été si difficile de répondre à cette question parce que, jusqu'à présent, nous ne comprenions pas bien pourquoi les niveaux de méthylmercure étaient si élevés chez les gros poissons."

On sait depuis longtemps que le méthylmercure s'accumule dans la chaîne alimentaire - les organismes situés en haut de la chaîne alimentaire ont des niveaux de méthylmercure plus élevés que ceux en bas. Mais pour comprendre tous les facteurs qui influencent le processus, vous devez comprendre comment vivent les poissons.

Ces animaux ne font pratiquement rien d'autre que manger et nager, mais dans ce comportement, il y a plus de variables qu'il n'y paraît.

Le changement de régime alimentaire des poissons, favorisé par le changement climatique, a varié l'accumulation du métal en eux. Dans les années 1970, le golfe du Maine subissait une perte dramatique de la population de hareng en raison de la surpêche. La morue et l'aiguillat, les deux espèces étudiées, mangent du hareng. Sans cela, chacun s'est tourné vers un remplaçant différent. La morue a mangé d'autres petits poissons comme l'alose et les sardines, qui sont pauvres en méthylmercure. Cependant, le poisson épineux a remplacé le hareng par des aliments à plus forte teneur en méthylmercure, tels que les calmars et autres céphalopodes. Lorsque la population de hareng s'est rétablie en 2000, la morue a repris un régime alimentaire riche en méthylmercure, tandis que l'aiguillat commun est revenu à un régime pauvre en méthylmercure. Les chercheurs ont également découvert que la taille de la bouche de chaque espèce influence l'accumulation du métal - une autre variable qui doit être incluse dans le modèle.

Le régime hypercalotique de Michael Phelps a inspiré les chercheurs.

Comment Phelps a inspiré l'étude

Un autre facteur qui influence l'accumulation de mercure est la dépense calorique du poisson, la variable la plus étroitement liée au changement climatique, que Schartup n'a pas pu identifier avant de trouver l'inspiration dans un lieu inattendu: les Jeux Olympiques.

À mesure que les eaux se réchauffent, les poissons utilisent plus d'énergie pour nager, ce qui nécessite plus de calories

«Je regardais les Jeux olympiques et les commentateurs de la télévision parlaient de la façon dont Michael Phelps consomme 12 000 calories par jour pendant la compétition», explique Schartup. «Je pensais que c'était six fois plus de calories que je n'en consomme. Si nous étions des poissons, il serait exposé à six fois plus de méthylmercure que moi. "

Et quelque chose de similaire se produit chez les thons. Les grands prédateurs et les poissons rapides consomment plus d'énergie, ce qui nécessite un apport plus élevé en calories, et donc en mercure.

«Ces poissons à la Michael Phelps mangent beaucoup plus pour leur taille, mais comme ils nagent beaucoup, ils n'ont pas de croissance compensatoire qui dilue leur charge corporelle», explique Schartup. "Vous pouvez donc modéliser cela en fonction."

Et c'est là que le réchauffement de l'eau de mer aggrave les choses: à mesure que les eaux se réchauffent, les poissons utilisent plus d'énergie pour nager, ce qui nécessite plus de calories.

Bien que la présence de mercure diminue, si vous augmentez les températures, la concentration de celui-ci dans le poisson augmentera.

Un avenir plein de mercure

Le golfe du Maine est l'une des régions océaniques qui se réchauffent le plus rapidement. Les chercheurs ont constaté qu'entre 2012 et 2017, les niveaux de méthylmercure dans le thon rouge de l'Atlantique ont augmenté de 3,5% par an malgré la baisse des émissions de mercure.

Sur la base de leur modèle, les chercheurs affirment qu'une augmentation d'un degré Celsius de la température de l'eau de mer par rapport à 2000 entraînera une augmentation de 32% des niveaux de méthylmercure chez la morue et une augmentation de 70% des l'aiguillat commun.

«Nous avons montré que les avantages de la réduction des émissions de mercure sont durables, indépendamment de ce qui se passe dans l'écosystème. Mais si nous voulons poursuivre la tendance à réduire l'exposition au méthylmercure à l'avenir, nous avons besoin d'une approche à deux volets », explique Elsie Sunderland, co-auteur de l'article. «Le changement climatique va exacerber l'exposition humaine au méthylmercure par le biais des poissons, donc pour protéger les écosystèmes et la santé humaine, nous devons réglementer à la fois les émissions de mercure et les gaz à effet de serre. Il est également important de se rappeler que le poisson est un aliment très sain en général et que lorsque les gens éliminent le poisson de leur alimentation, ils choisissent généralement des alternatives moins saines.

Images | iStock / Nature / Marco Paköeningrat

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